¿Tu próximo Uber podría ser un multicóptero?

Ken Kaplan Executive Editor, iQ by Intel
Volocopter

El primer multicóptero certificado del mundo despega en Bruchsal, Alemania, lo que inaugura una nueva era en el transporte aéreo.

Al igual que la tecnología del smartphone suscitó nuevas ideas para el transporte urbano, como el Lit Motor’s C1, un vehículo eléctrico autoequilibrado de dos ruedas, las tecnologías de drones están elevando el futuro de los viajes personales a nuevos niveles.

El Volocopter VC200 entró en los registros de la historia de la aviación el 30 de marzo al convertirse en el primer multicóptero homologado en volar con una persona a bordo.  Esta aeronave eléctrica, diseñada por la empresa alemana e-volo, nos permite anticipar un futuro en el que, algún día, los ubers y los taxis viajarán sobre el tránsito rodado hasta su próximo destino.

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“El Volocopter (o volocóptero) es muy fácil de pilotar, es silencioso y su fabricación eléctrica es simple en comparación con la de los demás helicópteros, difíciles de pilotar, ruidosos y mecánicamente complejos”, explicó Jan Stumpf, Presidente de Ascending Technologies, una empresa de Intel que colabora con e-volo desde 2013.

The Verge llamó al Volocotper “atrapasueños” por su conjunto simétrico de propulsores instalado sobre la cabina ovoide para dos pasajeros. El VC200 parece un helicóptero dron enorme, aunque, en realidad, es un multicóptero (tambien denominado “multirrotor”) que utiliza hélices de paso variable y se controla al modificar la velocidad de cada rotor.

El sistema de propulsión eléctrico y sin emisiones del VC200 viene de sus 18 rotores giratorios alimentados por nueve baterías. Alcanza los 100 kilómetros por hora y utiliza tecnología de navegación de avanzada, por lo que es muy fácil de pilotar.

Según estimaciones de Florian Reuter, director general de estrategia y finanzas de e-volo, el precio inicial del Volocopter ronda los 250.000 euros.

“Estamos trabajando para que salga al mercado a principios de 2018 en los Estados Unidos y poco después en Alemania”, comentó Reuter.

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Ascending Technologies, empresa pionera en innovación de drones, tiene mucho que ver con la simplicidad y la seguridad integrada. En fecha reciente, ayudó a Intel a batir un Récord Guinness mundial por la mayor cantidad de vehículos aéreos no tripulados (UAV) en volar simultáneamente. Estos 100 drones bailarines iluminaron el oscuro cielo con un espectáculo nocturno coreografiado junto a una orquesta que interpretó en vivo la 5ª Sinfonía de Beethoven.

Volocopter VC200

Aunque la simplicidad del VC200 viene limitada por la batería y la carga útil, Stumpf destacó las cualidades y la facilidad que pueden convertir a este multicóptero en el próximo gran avance en el transporte urbano.

“En comparación con las aeronaves tradicionales, pilotar el Volocopter es mucho más sencillo”, afirmó Stumpf.  “Cualquiera puede aprender a pilotarlo en unos minutos”.

Ofrece eficiencia energética, es fácil de manejar y el sistema de control de vuelo, especialmente los aspectos que permiten a la nave planear y aterrizar con suavidad por sí misma, pueden mejorarse rápidamente.

“De hecho, fue una sensación sublime”, señaló Alexander Zosel, director general de e-volo, el fabricante del Volocopter, sobre el histórico vuelo realizado en Alemania.

Zosel explicó que la sensación de pilotar el Volocopter era similar a la de pilotar un dron por control remoto desde la tierra, hasta que se dio cuenta de que estaba volando a unos 25 metros de altura.

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En su primer vuelo tripulado, el V200 alcanzó los 25 km/h, pero el equipo de e-volo está convencido de que llegará a los 100 km/h en los próximos vuelos.

La aeronave de fibra pesa 450 kilogramos y necesita unos 50 kilovatios de energía de batería, según la presión del aire y las condiciones climáticas.

Como el ángulo de las hélices del VC200 no se puede ajustar, el empuje producido depende únicamente de la velocidad de rotación de los diferentes rotores.

Multicóptero Volocopter VC200

Aunque Zosel controla la aeronave con los controles del pulgar que lleva el joystick de pilotaje, las funciones de piloto automático redundante triple de Ascending Technologies permiten que el Volocopter mantenga su posición en el aire cuando el piloto suelta el joystick.

El piloto automático funciona con controladores de motor sin escobillas, impulsados por una corriente directa y que cuentan con un sistema de conmutación electrónica en lugar de los conmutadores y las escobillas mecánicas que se utilizan en motores de CC con escobillas. Se conecta a una red de comunicaciones de fibra óptica y a varios adaptadores electrónicos para comunicarse con otros componentes, como las baterías, las pantallas de datos o el paracaídas de seguridad.

“Debido a que las únicas piezas giratorias son las hélices, con dos rodamientos cada una, este tipo de aeronave no necesita mucho mantenimiento”, explicó.

Stumpf denomina al VC200 “sistema de control de vuelo por cable digital en una aeronave ultraliviana eléctrica”. Recuerda que las primeras experiencias de vuelo tripulado se realizaron en las avionetas Cessna de 40 años y un helicóptero con un instructor de vuelo.

Comentó que mientras que estas requerían de conocimientos y experiencia previos en tráfico aéreo tripulado, el VC200 aborda la parte más compleja y arriesgada de la aviación en general. El sencillo controlador por joystick y las tecnologías de piloto automático reducen las posibilidades de error humano. Su sistema de control de vuelo multi-redundante permite garantizar el control preciso de la altitud y la estabilidad del posicionamiento.

Volocopter VC200

“En la aviación general, alrededor del 70% de los accidentes ocurren por error del piloto”, sostuvo. “Las funciones automáticas incorporan un nivel adicional de seguridad y confort”.

Comentó que el sistema de vuelo por cable aprende de cada vuelo y la recopilación de datos puede compartirse con otra aeronave fabricada con el mismo sistema.

El sistema de hélices se ha diseñado para plegarse y encajar en un remolque para su transporte sencillo.

Dada la necesidad de pruebas de vuelo adicionales y de la maraña de normas gubernamentales a ambos lados del Atlántico, es probable que recién en 2018 podremos acceder al producto de e-volo.

e-volo está trabajando para obtener la certificación del Volocopter para poder producirlo a gran escala. La empresa señaló que en los próximos años el VC200 influirá en los deportes aéreos y en los servicios de taxi aéreo cuyo objetivo será trasladar el transporte público e individual desde las calles hasta el cielo, algo que la NASA ya está estudiando.

En abril, el Wall Street Journal informó que un grupo de asesoramiento federal de los Estados Unidos había propuesto ampliar la normativa a fin de incluir pequeños drones comerciales que se utilizan para realizar videos de noticias e inspecciones del tendido eléctrico, así como otro tipo de vuelos sobre zonas urbanas o multitudes de personas.

“Les estamos demostrando a los legisladores de todo el mundo que la tecnología bien utilizada contribuye a elaborar nuevas normas para los vehículos aéreos tripulados y no tripulados”, explicó Natalie Cheung, gerente de productos UAV de Intel.

Mientras Intel y otras importantes empresas de la industria trabajan para mejorar las normas en todo el mundo, Stumpf no pierde de vista las nuevas formas en las que la tecnología puede ayudar.

“Si todo el mundo utiliza un transporte aéreo seguro con el mismo o menor esfuerzo que se maneja un auto, se producirá un gran impacto en el transporte individual”, aclaró.

“Sin duda, el mayor reto seguirá siendo el almacenamiento de la energía, por lo que las normas del cielo tendrían que adaptarse para muchos sistemas tripulados automáticos”, afirmó.  “Pero si la tecnología está disponible y se genera demanda, los legisladores tendrán que hacer lo propio y dictar las normas necesarias”.

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Fotografías de e-volo

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