Salud

Las prótesis de alta tecnología para mascotas les dan una mano al mejor amigo del hombre

Nuevas tecnologías como las prótesis impresas en 3D han ayudado a personas discapacitadas en todo el mundo. En la actualidad, la ortésica para animales está mejorando la vida de los perros discapacitados y, de manera ocasional, de algún elefante.

Derby, una mezcla de siberiano, nació con un defecto congénito que dejó sus extremidades frontales torcidas como pequeños brazos de tiranosaurio rex, lo que no le permitía correr o caminar como otros perros.

Hudson, un cachorro pitbull, fue amputado a la tierna edad de tres semanas, cuando un abusador le clavó la pata a las líneas del ferrocarril y lo dejó por muerto.

perro con prótesis
Hudson, el cachorro de la vía férrea, obtuvo un nuevo comienzo.

Aunque estas historias sacuden nuestras más profundas emociones, afortunadamente para estos cachorros, dichas historias no terminan ahí. Gracias a algunas personas de gran corazón, a las nuevas tecnologías y al área pionera de la ortésica para animales, estos afortunados perros tienen una nueva oportunidad.

“La tecnología puede ser una herramienta valiosa en el campo de la protésica”, comentó Derrick Campana de Animal Ortho Care, ubicado en Virginia, EE. UU. Él es uno de cerca de seis ortesistas en el mundo que diseñan y crean prótesis y ortesis de alta tecnología para animales discapacitados.

cabra con dos extremidades ortopédicas

“La tecnología 3D nos permite tratar una variedad más amplia de pacientes. También nos da la posibilidad de tratar pacientes a los que antes no podíamos dar tratamiento”.

Mediante la combinación de métodos tradicionales con tecnologías nuevas, Campana crea piezas personalizadas que mejoran la vida de las mascotas, principalmente gatos y perros, pero también cabras, llamas, ciervos e, incluso, uno que otro elefante.

elefante con extremidad ortopédica
Colocando extremidades protésicas a elefantes en Tailandia.

Campana es la persona que ayudó a levantarse nuevamente a Derby y Hudson.

Por ejemplo, Campana explicó que, si un perro en Australia necesita una prótesis, un veterinario puede tomar una IMR y enviarla a Animal Ortho Care, donde el equipo puede crear un molde que se adapte al perro discapacitado.

Campana comentó que las imágenes 3D pueden ahorrar tiempo cuando se necesitan muchas iteraciones de un dispositivo o si una prótesis se rompe, dado que no es necesario empezar de cero.

carnero con prótesis
El carnero Felix sonriendo en España.

Derby, el corredor con prótesis tipo “cuchillas”

Tara Anderson conoció a Derby en 2014 en el refugio para animales Peace and Paws, ubicado en Nueva Inglaterra, EE. UU. Era imposible no notar al pequeño mestizo husky con extremidades delanteras muy deformadas que se arrastraba por el suelo mientras los otros perros saltaban y corrían.

No se pudo sacar la imagen de la cabeza y finalmente volvió y se ofreció como voluntaria para cuidarlo.

“Seguía mirando su foto y escuchando su historia y, literalmente, lloraba cada vez que lo hacía”, señaló. “Tenía que intentarlo y ayudar a este perro”.

Para mejorar su movilidad, Anderson consiguió un carro con ruedas que se podía sujetar a las piernas delanteras de Derby.  Pero su movilidad aún era limitada; no podía correr o jugar con otros perros.

Anderson, gerente en 3D Systems, solicitó la ayuda de sus colegas Kevin Atkins and Dave DiPinto (ambos diseñadores de 3DS) para usar tecnología 3D a fin de crear prótesis personalizadas para Derby. Se contactó con Campana para que participara, dada su experiencia en ortésica.

Mediante un software para modelos 3D, el equipo creó un modelo de las extremidades delanteras de Derby y diseñó receptáculos personalizados que se ajustaran a sus miembros deformados. Después, diseñó las “cuchillas” con forma de ruedas que se convertirían en sus extremidades protésicas impresas en 3D.

El diseño inicial se hizo pequeño de manera intencional a fin de darle tiempo a Derby para que aprendiera a caminar y correr con sus nuevas prótesis y para fortalecer sus músculos posteriores antes de cambiar gradualmente a un diseño más grande que le permitiera caminar con la espalda recta como otros perros.

“Derby fue un caso desafiante y no creo que hubiera funcionado sin la utilización de impresiones 3D”, señaló Campana. “Gracias a que el archivo se almacenó en la computadora, no tuvimos que construir moldes a mano una y otra vez”.

Estudio de Derrick Campana
Estudio de Derrick Campana.

Campana indicó que, a menudo, es necesario realizar varios diseños y múltiples iteraciones de cada uno de estos para obtener una prótesis para una mascota tal como se desea. Lo anterior es válido tanto para los materiales como para el diseño.

“A medida que aumentábamos el tamaño del diseño cada vez más, las necesidades estructurales cambiaban y, por tanto, empezamos a revisar todas nuestras tecnologías y ver cuál era la más adecuada”, señaló Anderson. “Necesitábamos algo como nailon que tuviera esa aptitud estructural, pero que también tuviera un tanto de la capacidad de ceder, tal como una rodilla verdadera lo haría”.

En el caso de Derby, la solución era el sinterizado láser selectivo (SLS), que corresponde a un proceso de fundir con láser pequeñas partículas juntas para crear una prótesis fuerte pero, en cierta medida, flexible.

“A Derby comenzó a gustarle mucho sus nuevas prótesis”, señaló Sherry Portanova, quién, junto con su esposo Dom, adoptó a Derby.

Los Portanova informaron que Derby ahora corre 3 o 4 kilómetros diarios y que puede sentarse recto como otros perros, las cuales son cosas que antes no era capaz de hacer.

Hudson, el cachorro de la vía férrea

En 2012, trabajadores de la vía férrea en Albany, Nueva York, encontraron tres cachorros pitbull a quienes les clavaron las extremidades posteriores a la línea del ferrocarril. Víctimas de abuso, los cachorros estaban gravemente deshidratados y desnutridos, y sufrían de infecciones graves cuando los llevaron a la Mohawk Hudson Humane Society.

Un cachorro no sobrevivió, el segundo perdió sus dedos y el tercero, Hudson, perdió su pata posterior izquierda.

Cuando las heridas físicas de Hudson estaban finalmente bajo control, Richard y Rosemarie Nash adoptaron al cachorro y empezaron a trabajar para ayudarle a superar sus pesadillas y problemas de confianza.

En tanto, Campana comenzó a elaborar una prótesis para el cachorro.

En este caso, Campana optó por construir un dispositivo a mano, con materiales como polipropileno, polietileno y otros copolímeros que pudieran moldearse al vacío.

“Las tecnologías 3D definitivamente tienen su puesto ganado, sin embargo, la mejor alternativa a veces es utilizar métodos tradicionales con materiales que ofrezcan durabilidad extrema a un precio razonable”, señaló Campana.

A menudo, los seguros no cubren las prótesis de mascotas. Campana busca materiales de bajo costo que duren, para ofrecer un precio bajo a los clientes, tanto en términos de materiales como de resistencia a la fatiga.

Campana creó cinco prótesis distintas para Hudson. En cada una encontró fallas, hasta que elaboró la versión final que él creyó que podría funcionar para Hudson.

“Uno cruza los dedos cada vez que se prueba una prótesis”, señaló.

Cuando deslizó la prótesis en la extremidad acortada de Hudson, era como si la zapatilla de cristal de Cenicienta se hubiera entregado. El cachorro brincaba alrededor de la habitación con una gran sonrisa en su rostro.

“Era un Hudson completamente nuevo”, señaló Nash, mirando. “Él estaba como ‘soy libre'”.

Actualmente, es claro que Hudson ha avanzado un largo camino. Ahora es un perro para terapia que dedica su tiempo a visitar hospitales, centros de cuidados y escuelas con Nash, y concientiza acerca de la crueldad animal y lleva consuelo y sonrisas a quienes más lo necesitan.

Debido a este trabajo, a Hudson se le condecoró en la ceremonia anual Hero Dog Awards de 2015 de la American Humane Association en Los Ángeles, en donde pudo caminar en la alfombra roja con sus cuatro extremidades, gracias a su reluciente nueva pata de colores rojo, blanco y azul.

El área creciente de la ortésica para animales

Aunque Campana cambió de la ortésica para humanos a la de animales tan solo unos pocos años atrás, su trabajo ya se extiende más allá de la comunidad canina.

A la fecha, ha creado prótesis para cabras, ovejas, llamas, ciervos, burros, caballos y, así es, incluso elefantes.

tortuga en el desierto

El año pasado, viajó a Tailandia para establecer un laboratorio de prótesis veterinarias y crear una para Mosha y Motala, dos elefantes que se utilizaban para transportar troncos hasta que, por separado, sufrieron amputaciones debido a minas. Campana hizo una página GoFundMe para juntar fondos para ese trabajo tan noble.

Campana dice que le encanta lo que hace porque es gratificante.

“Mucha gente piensa que es triste cuando ven a estos animales. En cuanto a mí, creo que poder ver a un perro caminar nuevamente, o incluso caminar por primera vez es un hecho feliz”. “Ser capaz de ayudar a alguien a tener una vida mejor, ya sea una persona, un perro o lo que sea. No hay nada mejor en lo que participar”.

Todas las fotos son cortesía de Derrick Campana.

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