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Asistencia para personas con discapacidad visual con cámaras 3D de Intel

Ken Kaplan Executive Editor, iQ by Intel

Un prototipo portátil incluye tecnología Intel RealSense para mejorar la percepción de las personas con discapacidad visual total o parcial.

Algo que comenzó como un desafío algo complejo en agosto pasado en un pequeño laboratorio de la sede central de Intel, evolucionó con rapidez hasta convertirse en un prototipo portátil con gran potencial que puede ayudar a las personas ciegas y con discapacidad visual a percibir mejor el entorno.

El sistema portátil de detección sensorial del entorno con tecnología de cámaras 3D Intel RealSense se presentó en público en la Exposición Internacional de Productos Electrónicos de Consumo (International Consumer Electronics Show, o CES) de 2015. Brian Krzanich, CEO de Intel, señaló que esta tecnología puede llegar a beneficiar a 39 millones de personas ciegas y 250 millones de personas con discapacidad visual en el mundo.

Krzanich invitó al escenario a Darryl Adams, gerente de proyectos técnicos de Intel al que le diagnosticaron retinitis pigmentosa (RP) hace aproximadamente 30 años. Los fotorreceptores de los ojos de Adams se debilitan, lo que disminuye su visión periférica y la capacidad de ver con poca luz o por la noche.

En un momento muy emotivo en el escenario, Adams describió cómo lo ayudó la tecnología. El periódico Oregonian afirmó que fue la demostración tecnológica más cautivante de la apertura.

“Si podemos darles visión a las PC y las tablets, ¿por qué no usar esa misma tecnología para ayudar a las personas a ver?”, preguntó Rajiv Mongia, director del grupo de diseño de interacción RealSense, en referencia a la tecnología Intel RealSense, que se está incorporando en nuevos dispositivos informáticos que salen al mercado.

Mongia, Chandrika Jayant, Robert Cooksey y Sarang Borude (quienes aparecen en la imagen del comienzo) forman parte de un equipo multidisciplinario de expertos en diseño, interfaces hombre-computadora, factores humanos y prototipos que se concentran en hallar maneras naturales, intuitivas y envolventes de aplicar la tecnología de cámaras 3D RealSense.

“La informática y la detección sensorial pueden, unidas, permitir que las personas perciban su entorno al moverse en ambientes interiores y exteriores”.

Al principio del período de desarrollo, el equipo se sintió en el programa “Viaje a las estrellas” por un momento cuando Mongia recordó un episodio en el que una mujer ciega usaba un vestido inteligente que le daba visión por vía informática (“Viaje a las estrellas”, temporada 3, episodio 5: “¿No hay, en verdad, belleza?”).

Para que la tecnología RealSense pudiera funcionar en el cuerpo humano, el equipo de Mongia tuvo que crear prendas personalizadas que estuviesen equipadas con la cámara y un módulo de computación conectado de forma inalámbrica a ocho sensores vibratorios del tamaño de un pulgar: tres en el pecho, tres en el torso y dos cerca de cada tobillo.

realsense

“En el primer prototipo, ubicamos la cámara de modo que tuviera el campo de visión frontal normal de una persona”, explicó Mongia.

Puede “ver” objetos ubicados hasta dos metros del usuario e indicarle de manera aproximada si esos objetos están arriba, abajo, a la derecha o a la izquierda, y si se acercan o alejan.

Cuando el usuario camina y se acerca a un objeto tal como una pared u otra persona, las cajas del sensor vibran. Las vibraciones se intensifican a medida que el usuario se acerca al objeto.

Sin embargo, queda mucho por hacer, como encontrar la manera de graduar la intensidad de las vibraciones y de realizar ajustes para quienes tienen necesidades o preferencias diferentes. Estas son solo algunas de las tareas en las que trabaja el equipo mientras sigue probando el dispositivo con personas que caminan por los diferentes establecimientos de Intel.

Mongia explicó que quienes probaron el prototipo aseguran que tiene potencial, que les mejora los sentidos y los ayuda a percibir el entorno circundante.

“Cuando vemos que esto ayuda a alguien, sentimos que estamos haciendo algo importante”, agregó.

Uno de los usuarios es Adams.

“Me entusiasma lo que este dispositivo puede hacer”, dijo Adams después de probarlo durante tres días.

“Mi campo visual se limita a menos del 20 % de un campo visual normal”, expresó. “Un problema importante para mí es que pierdo la mayoría de los estímulos visuales que se producen cerca de mí… en el área donde tiene lugar la mayor interacción social”.

A menudo no percibe si alguien le quiere dar un apretón de manos ni otras señales sociales sutiles, y con frecuencia aparecen personas de repente, como de la nada.

“Ya que no las veo cuando se acercan, me sorprendo y no estoy preparado para la interacción social informal que sería la normal”.

Creación del prototipo

Hace algunos años que otros equipos intentan aplicar diversas tecnologías de visión por medios informáticos para probar formas de incorporarlas para ayudar a quienes no pueden ver. La mayoría de ellas resultaron voluminosas, demasiado caras, de baja calidad o poco confiables.

Intel redujo los componentes de los sensores y la potencia requerida para que las cámaras RealSense puedan integrarse a muchos tipos de dispositivos.

“Este sistema es de alta resolución”, indicó Adams. “Es como un sónar que indica que hay algo en el camino, pero este muestra más detalles”.

El primer prototipo consta de una mochila que contiene el módulo equipado con el procesador Intel Core que calcula lo que ven las cámaras y activa las vibraciones hápticas en el cuerpo del usuario.

Mongia explicó que el sistema también podría programarse para que incluya reconocimiento facial, del esqueleto y de objetos.

“Pero es esencial mantenerlo simple y sensible”, agregó. “Se debe evitar una sobrecarga cognitiva en el usuario.”

Y debe funcionar en espacios interiores y exteriores.

¿Qué puede hacer este dispositivo?

Según Adams, se puede considerar que el espacio crítico que rodea a una persona es la longitud del brazo extendido, ya que ese es nuestro espacio personal. Lo que está fuera de la periferia es menos importante.

“Este sistema puede permitir que alguien como yo se centre en las interacciones sociales, en oposición a los aspectos del entorno”, indicó. “Eso disminuiría las disyuntivas que debo resolver cuando me ocupo de varias tareas”.

El prototipo eliminó la necesidad de buscar constantemente cambios en el entorno inmediato porque ahora las vibraciones le avisan cuando algo cambia.

“Mi limitación visual se vio compensada con un sentido del tacto bien establecido”, dijo Adams.

El sistema identificó objetos en puntos ciegos y describió lo que detectaba mediante una vibración específica. Adams agregó que esto le permitió no distraerse y vivir el momento.

“Me dio una mayor confianza en cuanto a mi capacidad de saber qué ocurría en mi entorno inmediato y responder de forma adecuada”.

Adams considera que las personas podrían usar esta información junto un bastón o un perro lazarillo para tener una comprensión de alta resolución y más profunda de su entorno.

Adams y Mongia hablan de cómo el sistema puede programarse para reconocer objetos, e incluso personas y rostros. Hablan también de otros tipos de respuesta además de la vibración.

“Podría usarse sonido para identificar por el nombre a una persona que se acerca”, indicó Adams.

Mongia compartió algunas otras ideas para esta tecnología.

“Imaginemos el uso en máquinas autónomas o en deportes, como un espejo retrovisor para ciclistas o maratonistas que funcione de una manera que no cause interferencia”.

En el discurso de apertura, Krzanich puso punto final a su segmento con Adams discutiendo cómo RealSense y la tecnología aplicada a las prendas de vestir pueden cambiar la vida de las personas, y aseguró que Intel ha asumido el compromiso de ofrecerles estos tipos de soluciones a las personas de todo el mundo.

“Vamos a poner esta tecnología a disposición de un ecosistema más amplio, más adelante este año”, señaló Krzanich. “Vamos a poner el código fuente y las herramientas de diseño a disposición del público para que los desarrolladores puedan ampliar y mejorar esta plataforma. Cualquiera puede usarla y desarrollarla para ayudar a las personas con discapacidad visual”.

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